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5 cosas que debe saber sobre el cohete Falcon 9 de SpaceX

¿Cuánto cuesta lanzar un cohete?

Históricamente, los lanzamientos de satélites realizados por el contratista principal de la NASA United Launch Alliance (ULA) han costado a los contribuyentes hasta $ 400 millones por lanzamiento. Pero desde que Elon Musk entró en la carrera espacial con su empresa espacial pionera SpaceX, ha estado trabajando para reducir ese costo en un 75% -- o más.

Los lanzamientos realizados por los cohetes Falcon 9 y Falcon Heavy de SpaceX, que cuestan tan poco como $ 62 millones y $ 90 millones respectivamente, han reducido seriamente los precios de ULA. El desafío de Musk ahora es reducir aún más esos costos. Cuanto más éxito tenga con esto, más difícil será para las empresas espaciales que cotizan en bolsa como Lockheed Martin y Boeing (copropietarios de ULA) para competir con SpaceX.



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Y la semana pasada, el CEO de SpaceX nos contó cómo lo hace planee tener éxito.

Lanzamiento del cohete Falcon 9.

Fuente de la imagen: Getty Images.

El caso base

Según la declaración de 'Capacidades y servicios' de SpaceX, un solo cohete Falcon 9, completamente cargado con combustible y lanzando la mayor carga útil que puede transportar a la órbita terrestre baja (22,8 toneladas métricas), cuesta $ 62 millones, más de un 75% de descuento de lo que solía cobrar ULA.

Cómo los cohetes reutilizables reducen los costos ...

Ese es el precio base para lanzar un cohete Falcon 9. Pero, ¿qué pasa con la reutilización? SpaceX ha argumentado que disparar un cohete solo una vez y permitir que sus dos etapas se quemen en la atmósfera es como construir un avión, hacer volar una carga completa de pasajeros a través del Atlántico y luego desechar el avión a su llegada. Para volver a casa, tendría que comprar un avión completamente nuevo.

Desde el punto de vista de SpaceX, tiene más sentido diseñar cohetes para que puedan reutilizarse.

Ahora, para reutilizar un cohete, debe cargar combustible adicional, de modo que tenga combustible para quemar y volver a bajar. Llevar ese combustible adicional, dijo Musk en comentarios transmitidos en Twitter, desplaza la carga útil que un Falcon 9 puede transportar en aproximadamente un 40%. Y una vez que se ha recuperado el cohete, debe ser inspeccionado y reacondicionado para que esté listo para su relanzamiento, agregando quizás el 10% del costo de construir un nuevo cohete.

Como resultado, dice Musk, entre la reducción en la capacidad (~ 40%) y el costo de recuperación y restauración (~ 10%), la reutilización de un cohete reduce aproximadamente a la mitad su eficiencia en relación con la capacidad de carga de un cohete prescindible, y aproximadamente duplica la costo de lanzamiento por kilogramo.

... y qué tan bajo es lo suficientemente bajo para que la reutilización tenga sentido

Pero eso es solo en el primer lanzamiento, dice el CEO: 'Estás más o menos igual [en costo] con 2 vuelos [y] definitivamente adelante con 3.'

Así que la tercera es la vencida. Y aquí está la cuestión: el mes pasado, uno de los Falcon 9 reutilizables de SpaceX completó su sexto lanzamiento y aterrizaje.

Matemáticamente hablando, lanzar y aterrizar un solo Falcon 9 seis veces debería ser aproximadamente la mitad de costoso que construir, lanzar, pero no aterrizar, seis nuevos cohetes, lo que permitirá a SpaceX subvalorar su competencia en al menos la mitad, y aún así seguir siendo rentable. Además, según Musk, 'no hay un límite obvio' sobre cuántas veces se debería poder reutilizar un Falcon 9. 'Más de 100 vuelos son posibles' en un solo cohete, aunque SpaceX incurriría en gastos que cubrirían el costo de reemplazar las piezas a medida que se desgastan.

Reducir aún más los costos

Y puede que haya margen de mejora. A medida que SpaceX trabaja para reutilizar cada vez más piezas de cohetes, los costos podrían caer drásticamente. Considere eso, en un solo lanzamiento de cohete de $ 62 millones:

  • La primera etapa representa el 60% del costo total ($ 37.2 millones)
  • La segunda etapa comprende el 20% del costo total ($ 12,4 millones)
  • El costo del carenado es del 10% ($ 6.2 millones), y
  • Los costos 'asociados con el lanzamiento en sí' (infraestructura, $ 0.2 millones en combustible para el lanzamiento, $ 0.2 millones más para aterrizar y otros costos generales) contribuyen con el 10% final: $ 6.2 millones.

La última meta

En última instancia, Musk espera reducir el 'costo marginal para un lanzamiento de Falcon 9 ... por debajo de $ 5 millones o $ 6 millones', es decir, solo esos costos 'asociados con el lanzamiento en sí', reutilizando cada parte de un cohete. Por supuesto, si agrega los costos de reacondicionamiento esas partes para su reutilización, eso probablemente agrega otro 10% (de $ 62 millones). Pero aun así, esto probablemente reduce los costos por debajo de los $ 12 millones por lanzamiento para un cohete totalmente reutilizable.

Eso sí, todos los números indicados anteriormente están cambiando. Parece que cambian un poco cada vez que Musk aborda la cuestión de su estructura de costos. Según una columna reciente en Inverse.com, por ejemplo, Musk dice que el costo del 'mejor caso' para un cohete totalmente reutilizable sería de $ 15 millones. Pero ya sea que la respuesta final sea $ 12 millones o $ 15 millones, o realmente, cualquier cosa en ese vecindario, el resultado final es claro.

Nadie acostumbrado a cobrar cientos de millones de dólares por el lanzamiento de un cohete prescindible podrá igualar los precios de SpaceX en decenas de millones. Y eso es lo más importante que debe saber sobre el cohete SpaceX Falcon 9: simplemente es demasiado barato para superarlo.



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