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Después de comprar la mitad de ExpressJet en 2019, United Airlines lo está matando en 2020

A finales de 2018, aerolíneas Unidas (NASDAQ: UAL)anunció que compraría el 49,9% de la aerolínea regional ExpressJet a SkyWest , a través de una nueva empresa conjunta denominada ManaAir. El acuerdo de $ 70 millones se cerró a principios de 2019.

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En ese momento, comprar una participación importante en ExpressJet parecía un movimiento estratégico razonable para darle a United más poder de negociación frente a las aerolíneas regionales de terceros que operan la mayor parte de la flota de United Express. Sin embargo, la pandemia de COVID-19 cambió eso en un instante. Como resultado, United Airlines confirmó recientemente que cancelará su contrato con ExpressJet a fines de este año, lo que casi con certeza conducirá a la desaparición de este último.

Cambio de rumbo en ExpressJet

A principios de 2020, United Airlines tenía contratos con ocho aerolíneas regionales independientes para operar partes de su red regional United Express. Varias de esas aerolíneas también operaban varios tipos de aviones diferentes para United.



Hay algunos beneficios en fomentar la competencia entre aerolíneas regionales para obtener precios favorables, pero claramente había demasiada complejidad en estos acuerdos de vuelos regionales. United Airlines comenzó a abordar esa complejidad a principios de este año. Anunció el final de su asociación con Trans States Airlines, que desde entonces cerró. Trans States transferiría 36 50 asientos Embraer E145 a ExpressJet, que a su vez enviaría todos sus jets E175 más grandes a SkyWest, convirtiéndose en un transportista exclusivo para E145.

Un avión regional United Express E175

ExpressJet eliminó gradualmente todos sus E175 a principios de este año. Fuente de la imagen: United Airlines.

Los E175 de ExpressJet ya no están. Desafortunadamente, los E145 también desaparecerán. La semana pasada, United notificó a sus dos operadores restantes de E145, ExpressJet y CommutAir, que solo necesitaría un socio de E145 en el futuro. CommutAir tenía la ventaja, principalmente porque tiene una estructura de costos más baja que ExpressJet.

A pesar de los intentos de última hora de ExpressJet de renegociar los costos laborales, United Airlines confirmó a fines de la semana pasada que había elegido CommutAir. Dado que ExpressJet no tiene contratos de vuelo con ninguna otra aerolínea, es probable que cierre a finales de 2020.

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Detrás de los tiempos

La pandemia de COVID-19, que ha afectado drásticamente la demanda de viajes aéreos, especialmente para United, fue la causa inmediata de la desaparición de ExpressJet. Sin embargo, la perspectiva a largo plazo de la aerolínea regional era sombría de todos modos.

Según el plan anterior de ExpressJet para hacer crecer su flota E145, United Airlines había dicho que los aviones se actualizarían con nuevos asientos, entretenimiento a bordo y otras mejoras interiores. Esto habría ayudado a que los aviones fueran más atractivos para los clientes. Sin embargo, todavía habrían sido mucho menos cómodos que los aviones regionales de 65 a 76 asientos que son mucho más comunes en las flotas regionales de las aerolíneas de servicio completo de EE. UU. En la actualidad.

Mientras que los jets regionales más grandes tienen cabinas de altura completa, espacio adecuado para equipaje de mano y secciones de primera clase, los E145 tienen techos bajos, compartimentos superiores diminutos y (por lo general) asientos de una sola clase. Esto hace que la dependencia de United Airlines de aviones de 50 asientos sea una gran desventaja competitiva. Al entrar en 2020, la flota regional de United tenía más de 300 aviones de 50 asientos E145 y CRJ200: más de aerolíneas americanas y Aerolíneas delta conjunto.

Además, casi todos los E145 de ExpressJet se construyeron a principios de la década de 2000, y algunos se construyeron en 2006. El aumento de los costos de mantenimiento habría hecho cada vez más antieconómico mantener esta flota en servicio durante la próxima década. Por lo tanto, es probable que la mayoría de los aviones de ExpressJet permanezcan estacionados para siempre.

Una victoria pírrica para CommutAir

A corto plazo, CommutAir tiene una nueva vida útil, ya que se convertirá en el único socio regional de United que opera E145. Sin embargo, sin aviones regionales más grandes en su flota, CommutAir corre el riesgo de quebrar cuando United finalmente elimine su flota de aviones de 50 asientos para siempre.

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United Airlines necesita renegociar su contrato de piloto o agregar una flota de pequeños aviones de línea principal para obtener el derecho de reemplazar los viejos aviones de 50 asientos con una flota ampliada de grandes aviones regionales. Cualquiera de las opciones sería preferible a quedarse más atrás de sus rivales en términos de experiencia del pasajero. Eso representa una amenaza existencial para cualquier aerolínea regional que dependa totalmente de aviones de 50 asientos.



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