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La Fuerza Aérea construyó en secreto su próximo avión de combate: esto es lo que significa para las acciones de defensa

La Fuerza Aérea acaba de sacar el envoltorio de un prototipo ultrasecreto de su avión de combate de próxima generación. El avión, que tomó por sorpresa a los observadores del Pentágono, podría tener implicaciones significativas para los contratistas de defensa.

Esto es lo que sabemos sobre el prototipo Next Generation Air Dominance (NGAD) recién presentado, y por qué podría marcar el comienzo de una nueva era para los primos de la defensa que luchan entre sí para ganar estas lucrativas órdenes de combate.

Un avión sin precedentes

Han pasado más de dos décadas desde que la Fuerza Aérea debutó con un nuevo concepto de caza, y Lockheed Martin 's(Bolsa de Nueva York: LMT)El F-35 Joint Strike Fighter, el avión que surgió de esa competencia, solo ahora se acerca a la producción total. El F-35 todavía se considera de vanguardia, pero con las tecnologías en constante cambio, la Fuerza Aérea siempre está buscando lo que sigue.



El jefe de adquisiciones de la Fuerza Aérea, Will Roper, en una entrevista con Defense News publicada el 15 de septiembre, dijo que el ejército ha diseñado, construido y volado en secreto un caza de sexta generación.

'Ya hemos construido y volado un demostrador de vuelo a gran escala en el mundo real, y batimos récords al hacerlo', dijo Roper a Defense News. 'Estamos listos para ir y construir el avión de próxima generación de una manera que nunca antes había sucedido'.

Vista aérea de los F-35 sobrevolando Alaska.

Cuatro cazas F-35A sobrevuelan Denali, Alaska. Fuente de la imagen: U.S. Air Force. Foto de Tech. Sargento. Jerilyn Quintanilla.

El avión se desarrolló en aproximadamente un año, un calendario sorprendentemente rápido para los estándares aeroespaciales modernos. En comparación, el prototipo del F-35 necesitó unos cuatro años para despegar.

Casi todo lo relacionado con el luchador, excepto su existencia, está clasificado. El avión que seguirá, el F-22 Raptor fabricado por Lockheed, ha decepcionado , y su reemplazo probablemente buscará aprovechar la velocidad y las fortalezas de sigilo del F-22 con una electrónica mejorada que le permitiría coordinarse con drones y quizás eventualmente volar sin tripulaciones.

Podríamos saber más pronto. Suponiendo que el avión sea tan bueno como dice Roper, una versión del mismo podría pasar de un proyecto de demostración a un pedido inicial en los próximos años. Eso podría significar una nueva competencia para el F-35 y Boeing 's(NYSE: BA)F-15, así como una gran nueva oportunidad para varios contratistas de defensa.

¿Con quién trabaja la Fuerza Aérea?

Para los inversores en defensa, la pregunta de los mil millones de dólares es: ¿quién construyó el prototipo?

Los candidatos más probables son Lockheed Martin, Boeing y Northrop Grumman (NYSE: NOC). Lockheed Martin ha dominado las competiciones de cazas desde que terminó la Guerra Fría, y su centro de investigación Skunk Works tiene una larga historia de desarrollo de aviones ultrasecretos en coordinación con el ejército, incluidos los aviones espía U-2 y SR-71.

Northrop Grumman fue el subcampeón en la competencia F-22, y en 2015 superó una propuesta conjunta de Lockheed y Boeing para desarrollar el bombardero de largo alcance B-21 Raider. La compañía también tiene una enorme cartera de contratos clasificados en sus libros, aunque se ha asumido que gran parte de esa financiación está relacionada con las operaciones espaciales masivas del B-21 y Northrop.

Mientras tanto, Boeing se mantuvo como subcampeón en varias de estas competiciones importantes, pero en 2018 ganó. un contrato de $ 9.2 mil millones para fabricar el nuevo avión de entrenamiento T-X de la Fuerza Aérea. Eso podría ser significativo, ya que el nuevo T-7A fue diseñado utilizando algunas de las mismas técnicas de ingeniería digital que utilizó la Fuerza Aérea para acelerar el desarrollo de NGAD, y ganó en parte porque su electrónica se consideró fácilmente actualizable.

Una ilustración de un caza de alta tecnología volando bajo sobre el océano.

Concepto artístico de cómo sería un futuro avión de combate militar. Fuente de la imagen: Getty Images.

Roper también insinuó que la Fuerza Aérea podría ir más allá de los sospechosos habituales. El nuevo caza está utilizando técnicas de fabricación avanzadas desarrolladas por el sector privado, que dijo podría permitir nuevos participantes.

`` Tengo que imaginar que habrá muchos ingenieros, tal vez famosos con nombres muy conocidos con miles de millones de dólares para invertir, que decidirán iniciar la compañía de aviones más grande del mundo para construir el avión más grande del mundo con la Fuerza Aérea. es exactamente el tipo de cosas inspiradoras que quieren hacer como pasatiempo o incluso como concierto principal ”, dijo Roper.

Es difícil no pensar en SpaceX de Elon Musk, Blue Origin de Jeff Bezos o incluso en Richard Branson. Explotaciones de Virgin Galactic (NYSE: SPCE)al leer esas palabras.

Este avión podría cambiar las reglas del juego

Obtendremos una idea del pensamiento de la Fuerza Aérea tan pronto como se solicite el presupuesto de 2022. Si este nuevo avión está listo para el horario de máxima audiencia en los próximos años, eso podría influir en los planes de compra de F-35 y F-15 del gobierno.

Los contratistas de defensa siempre han luchado duro por cada nuevo contrato de caza, porque los programas no se presentan con frecuencia y pueden valer enormes sumas de dinero durante varios años para el ganador.

El Pentágono está tratando de romper ese modelo, con la esperanza de utilizar la ingeniería digital, la impresión 3D y otros procesos de fabricación avanzados para diseñar y producir un avión más rápidamente y hacer que los pedidos de lotes más pequeños sean más económicamente viables. Si es así, pronto podríamos estar entrando en una era en la que la Fuerza Aérea compra un nuevo diseño de vanguardia cada pocos años, y los contratistas podrían distribuir la riqueza en lugar de enfrentar concursos en los que el ganador se lo lleva todo cada década aproximadamente.

Esa es una gran oportunidad en el futuro. Pero por ahora, uno de los principales contratistas de EE. UU. Parece tener una ventaja en un contrato sustancial que, en el caso de Lockheed, podría reforzar su dominio en el espacio de combate, o que Boeing o Northrop podrían abrir una nueva y lucrativa línea de negocios. Los inversores querrán observar de cerca para ver cómo se desarrolla esta saga.



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