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American Airlines debería deshacerse de sus elegantes aviones A321T

Desde 2014, aerolíneas americanas (NASDAQ: AAL)ha utilizado una flota de Airbus A321 para recorrer las rutas desde el aeropuerto JFK de Nueva York a Los Ángeles y San Francisco. Mientras que las aerolíneas suelen equipar los A321 con 190 a 200 asientos, el 'A321T' de American presenta una configuración premium de 102 asientos, que incluye 10 asientos de primera clase y 20 asientos de clase ejecutiva.

Ahora, la aerolínea en apuros está considerando convertir todos sus A321T en su configuración estándar de alta densidad. Teniendo en cuenta que la demanda de viajes de negocios podría permanecer débil durante años, reconfigurar esta flota para reducir los costos unitarios parece una obviedad.

Una representación de un A321XLR en American Airlines

Fuente de la imagen: Airbus y American Airlines.



El avión equivocado en el momento equivocado

El A321T de American Airlines siempre representó una apuesta arriesgada por dominar el mercado de viajes premium. Estos aviones dedican más de la mitad de su espacio a sus 30 asientos de cama plana de primera clase y clase ejecutiva. La aerolínea necesita llenar esos asientos con tarifas muy altas (miles de dólares ida y vuelta) para obtener altos márgenes.

En el mejor de los casos, eso fue un desafío, considerando la competitividad de la industria de las aerolíneas. JetBlue Airways lanzó su servicio premium 'Mint' en las rutas Nueva York-Los Ángeles y Nueva York-San Francisco a mediados de 2014. Desde entonces, se ha convertido en un actor importante en el mercado transcontinental premium. Sin embargo, aunque JetBlue también usa A321, los configura con 16 asientos reclinables en la cabina premium y 159 asientos en total. La capacidad adicional de asientos le permite ganar dinero con tarifas significativamente más bajas.

Hoy, el A321T es un pozo de dinero. La pandemia ha diezmado los viajes de negocios (mucho más que los viajes de placer). Como resultado, American Airlines ha puesto en tierra casi toda la flota de A321T. En lugar de operar el servicio A321T de alta frecuencia desde Nueva York a Los Ángeles y San Francisco, está volando esas rutas solo una o dos veces al día, principalmente utilizando aviones de fuselaje ancho que tienen una menor proporción de asientos de clase ejecutiva que los A321T.

¿Se avecinan cambios a más largo plazo?

La industria de las aerolíneas de EE. UU. Ha tenido que cambiar rápidamente en 2020 para adaptarse a la pandemia de COVID-19. Es probable que muchos de esos cambios resulten temporales, pero algunos se volverán permanentes. El alejamiento de American Airlines de la flota A321T de baja densidad podría ser uno de esos cambios.

De hecho, la aerolínea puede estar buscando convertir toda la flota A321T a su nueva configuración estándar de 190 asientos para el A321. Por ahora, los informes de este cambio estratégico no ha sido confirmado . Sin embargo, tendría mucho sentido.

La distribución masiva de vacunas COVID-19 podría impulsar una rápida recuperación en la demanda de viajes de placer de corta distancia el próximo año. Los A321 de alta densidad serían ideales para atender este segmento de mercado. Por el contrario, la mayoría de los ejecutivos y analistas de la industria esperan que la demanda de viajes de negocios se mantenga muy por debajo de los niveles de 2019 durante muchos años más.

La pandemia ha obligado a las empresas a hacer un mejor uso de las herramientas de videoconferencia. Eso podría reducir permanentemente la demanda de viajes de negocios, especialmente en los puntos de precios más altos en los que American Airlines ha confiado para su oferta de primera clase en el A321T.

Hay mejores alternativas

No hay forma de saber con certeza cómo se verá la nueva normalidad para los viajes aéreos, pero existe una buena posibilidad de que el A321T actual no encaje en ella. A corto plazo, mientras los viajes de negocios están deprimidos, American podría usar aviones de fuselaje ancho en las rutas transcontinentales premium. Después de todo, probablemente no necesitará su complemento completo de aviones de fuselaje ancho para rutas internacionales de larga distancia hasta al menos el verano de 2022.

Mirando más allá de 2022, la mejor opción de American Airlines sería crear una configuración premium pospandémica que podría instalarse en A321neos. American tiene decenas de entregas de A321neo programadas para los próximos dos o tres años.

El A321neo proporciona una mejora mayor en la eficiencia de combustible con respecto al A321 de la generación anterior en rutas transcontinentales que en vuelos más cortos. Además, Airbus ha habilitado nuevas opciones de configuración para el A321neo y sus hermanos de mayor alcance que no están disponibles en el A321. Potencialmente, esto podría permitir a American Airlines acomodar significativamente más de 102 asientos, en total, mientras sigue ofreciendo de 20 a 30 asientos reclinables en clase ejecutiva.

American Airlines está en camino de ser una de las las últimas aerolíneas de EE. UU. en alcanzar el punto de equilibrio en efectivo y tiene la mayor deuda de cualquier aerolínea importante. No puede permitirse dejar piedra sin remover en su búsqueda para volver a la rentabilidad. Convertir la flota A321T existente en una configuración de 190 asientos que se adapte mejor a la demanda de ocio y, finalmente, implementar una configuración premium menos ambiciosa en A321neos sería un paso en la dirección correcta.



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