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California acaba de abrir un nuevo mercado en el espacio

Hogar de la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, uno de los dos puertos espaciales principales de Estados Unidos, y de SpaceX, posiblemente el proveedor de lanzamiento espacial de más rápido crecimiento en el país: no se puede negar que California es uno de los estados más importantes en la carrera espacial.

¿Pero sabías que California también está literalmente en la propia carrera espacial?

Es cierto. A partir de este mes, las empresas multinacionales de comunicaciones y los estados nacionales soberanos no son las únicas entidades que diseñan, construyen y lanzan satélites en órbita. El estado de California, solo una quincuagésima parte de los Estados Unidos de América, ha anunciado que también diseñará y construirá su propio satélite y lo lanzará al espacio.



Un mapa de California con un alfiler clavado en San Francisco.

No mires ahora, pero el estado de California acaba de reclamar el espacio. Fuente de la imagen: Getty Images.

El viernes pasado, en la cumbre mundial sobre el cambio climático en San Francisco, el gobernador Jerry Brown anunció que California 'lanzará nuestro propio satélite, nuestro propio maldito satélite para descubrir dónde está la contaminación y cómo vamos a acabar con ella. . Para ayudar con este proyecto, California ha contratado los servicios de Planet Labs con sede en San Francisco (que, aunque es posible que no haya oído hablar de él, ahora posee la mayor constelación de satélites que orbitan la Tierra).

'Governor Moonbeam' cumple una promesa

Apodado 'Gobernador Moonbeam' por meditar públicamente que California debería lanzar su propio satélite en la década de 1970, el gobernador Brown ha revivido recientemente su discurso por satélite. En respuesta a los esfuerzos de la Administración Trump para recortar el gasto en investigación basada en satélites sobre el calentamiento global, Brown prometió: 'Si Trump apaga los satélites, California lanzará su propio maldito satélite'.

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Desde entonces, el Congreso ha restaurado gran parte de la financiación perdida de la NASA e incluso la ha aumentado. Aún así, parece que Brown ha decidido seguir adelante con los planes para construir su propio satélite de todos modos. Como se describió, la idea es entregar el satélite, una vez en órbita, a la Junta de Recursos del Aire de California para 'identificar y detener las emisiones destructivas' que ingresan a la atmósfera.

Esto suena como un objetivo ambicioso, pero está lejos de ser imposible. Los costos de los satélites han caído drásticamente en los últimos años, hasta el punto en que el CEO de la empresa de lanzamiento espacial Vector, Jim Cantrell, dice que ahora puede comprar todas las piezas necesarias para construir un satélite pequeño de 50 libras para alrededor de $ 25,000 . El trabajo de diseño y construcción para convertir esas partes en un satélite funcional se sumará al costo, por supuesto. Pero aun así, se dice que los satélites de imágenes terrestres 'Dove' de Planet Labs cuestan menos de un millón de dólares cada uno. Vector dice que puede lanzar satélites tan pequeños por tan solo $ 1.5 millones, y está planeando su primer lanzamiento orbital para finales de este año.

En teoría, Planet Labs debería poder poner un satélite en órbita para California por menos de $ 2 millones.

¿Qué 'Planeta' es este?

Pero, ¿qué es Planet Labs, de todos modos? Lo crea o no, aunque todavía no es un nombre familiar, Planet ya tiene la mayor constelación de satélites en órbita alrededor de la Tierra. Aunque el tamaño exacto de la constelación de Planet varía con el tiempo, generalmente se mantiene por encima de 150, y en un momento el año pasado incluyó 180 satélites Dove y RapidEye de resolución media, y 13 SkySats de mayor resolución adquiridos de Google.

Ya son suficientes ojos en el cielo para permitir que Planet tome 1,4 millones de fotografías de 29 megapíxeles de la Tierra diariamente, que cubren 300 millones de kilómetros cuadrados de la superficie del planeta, incluida la totalidad de la masa terrestre de la Tierra.

El plan de Planet es utilizar todas estas imágenes, que se recopilan y catalogan a lo largo del tiempo, para 'indexar el cambio físico en la Tierra de la misma manera que Google indexó Internet' y 'obtener información más inteligente y oportuna para resolver los desafíos más difíciles de nuestro mundo'. Esto se alinea muy bien con el deseo de California de realizar un seguimiento de los niveles cambiantes de contaminación; también podría convertir a Planet en un competidor aún más duro en la industria de imágenes de la Tierra de lo que ya es.

Qué significa para los inversores

Quizás lo más sorprendente de Planet, sin embargo, es el hecho de que se las arregló para acumular la constelación de satélites más grande del mundo en un período de tiempo muy corto (Planet fue fundado en 2010), sin siquiera salir a bolsa, y en un pariente (para global corporaciones) presupuesto reducido. Desde su creación, Planet ha recaudado un poco más de $ 200 millones en fondos privados, y los ha convertido en una flota de casi 200 satélites en órbita.

Calculado de forma cruda, eso implica un costo de solo alrededor de $ 1 millón por satélite, un precio que hace que el plan de California de poner su propio satélite en órbita alrededor de la Tierra parezca eminentemente asequible. ¿Cómo ha logrado Planet esto?

La increíble caída del precio del diseño y la fabricación de satélites es un factor seguro. También ayudó a Planet a alcanzar tal escala en tan poco tiempo el uso de misiones de lanzamiento de bajo costo que llevan múltiples satélites en órbita simultáneamente, a precios bajísimos. Por supuesto, no todas las nuevas empresas tienen los medios para maximizar la capacidad de carga útil de un cohete PSLV indio, llenándolo de cubesats. Pero ahora, con las pequeñas empresas de lanzamiento de cohetes como Vector y Rocket Lab comenzando a destacar, el potencial de las nuevas empresas espaciales para diseñar, construir y lanzar pequeños satélites esencialmente bajo demanda, por no mucho más que el costo de un solo atracar en el lanzamiento de un cohete multisatélite, lo que significa que pronto podríamos ver a más y más empresas siguiendo los pasos de Planet y comenzando a crear sus propios negocios en el espacio. Al mismo tiempo, cada vez más clientes, como California, encontrarán su acceso al espacio facilitado por estos pioneros.

Incluso si la mayoría de estas empresas aún tienen que cotizar en bolsa y darnos la oportunidad de participar en su éxito, es un momento emocionante para ser un inversor espacial. Cuanto antes empiece a prestar atención, mejor preparado estará para elegir a los ganadores de esta nueva carrera espacial una vez que comiencen las OPI.



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