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¿Puede SpaceX realmente reducir el costo de los viajes espaciales en un 75%?


No todos los fuegos artificiales que rodean a SpaceX comienzan en una plataforma de lanzamiento. Fuente de la imagen: SpaceX .

'SpaceX se burla de su rival en una audiencia del Congreso irritable'.

Así declaró el Tiempos financieros , en una historia que documenta un acalorado debate entre representantes de la empresa emergente de tecnología espacial de Elon Musk, SpaceX, y el proveedor de lanzamiento espacial dominante en Estados Unidos, United Launch Alliance. Al testificar en Capitol Hill, la directora de operaciones de SpaceX, Gwynne Shotwell, prometió la semana pasada que si la Fuerza Aérea permite que la compañía presente una oferta por sus contratos de lanzamiento, SpaceX colocará satélites del gobierno de EE. UU. En el espacio a un precio mucho más barato que los cargos de ULA.



Cuanto mas barato? Según una transcripción de los procedimientos, Shotwell le dijo al Congreso que costaría 'del orden de $ 80 millones a $ 90 millones' cada uno para poner un cohete Falcon 9 en órbita terrestre baja, o '$ 150 millones a $ 160 millones' para construir y lanzar un cohete. Falcon Heavy (un cohete Falcon 9 con dos impulsores adicionales). Con un promedio de ambos tipos de cohetes, calculó el costo en alrededor de $ 120 millones.

En contraste, ULA cobra a los contribuyentes 400 millones de dólares cada vez que lanza un cohete al espacio. Shotwell comentó: 'No sé cómo construir un cohete de 400 millones de dólares. ... No entiendo cómo los ULA son tan caros como son '.

Yo tampoco. Así que pregunté.


No me estoy metiendo con ninguno de los dos. El congresista Mike Rogers en la audiencia del Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes de los EE. UU. En marzo del Subcomité de Fuerzas Estratégicas. Fuente: Imagen fija de YouTube .

$ 400 millones - sigue el dinero
United Launch Alliance es una empresa conjunta entre los brazos espaciales de Boeing (NYSE: BA)y Lockheed Martin (Bolsa de Nueva York: LMT). Para averiguar cuál es el trato con sus precios altísimos, llamé al director ejecutivo de ULA, Salvatore 'Tory' Bruno, y planteé la pregunta. Su respuesta fue un poco complicada. Así que vayamos paso a paso.

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En primer lugar, SpaceX dice que llegó a su estimación de '$ 400 millones' dividiendo los 28 lanzamientos espaciales que la Fuerza Aérea ordenó en su contrato de compra en bloque de ULA (36 núcleos de cohetes en total: 24 para lanzamientos de un solo núcleo, más cuatro 'Delta Heavy 'se lanza con tres núcleos cada uno) en el precio de compra de $ 11 mil millones. Pan comido.

Entonces: $ 11 mil millones divididos por 28 lanzamientos = ULA cobra al contribuyente estadounidense alrededor de $ 400 millones por lanzamiento.

SpaceX ha dicho que la Oficina de Responsabilidad del Gobierno llegó a la misma conclusión de 400 millones de dólares. ULA, sin embargo, argumenta que esto es una mala matemática. Sí, el contrato de compra en bloque en cuestión compró 36 núcleos, pero eso no fue todo lo que compró. Y $ 11 mil millones tampoco fue el costo total.

Rompiéndolo
Como explicó Bruno, hay al menos tres partes de la 'compra en bloque' de la Fuerza Aérea en cuestión:

una empresa canadiense poco conocida acaba de salir a bolsa
  • Fabricación de 36 núcleos de cohetes 'nuevos', que cuestan $ 10 mil millones.
  • Fabricación de 42 núcleos 'patrimoniales' pedidos previamente por la Fuerza Aérea pero aún no lanzados. Estos costarán $ 6.6 mil millones además de la 'compra en bloque' de $ 11 mil millones.
  • Lanzar los núcleos, que cuesta alrededor de $ 1 mil millones al año, para enviar un estimado de 10 misiones por año. Este pago de $ 1,000 millones de 'EELV Launch Capability' o 'ELC' es el 'anticipo' o 'subsidio' anual que a menudo se acusa a ULA de recibir del gobierno.

Si lo sumamos todo, ULA estima que el costo total de construcción y lanzamiento de 78 núcleos de cohetes para la Fuerza Aérea se aproximará a $ 17,6 mil millones, o alrededor de $ 225 millones por núcleo.


Se necesita mucho para construir un cohete ULA Atlas V. Cosas como un motor RD-180 de fabricación rusa ... ¿y 400 millones de dólares? Fuente de imagen: ULA .

Caro de cualquier manera que lo cortes
Ahora, '$ 225 millones' sigue siendo más que '$ 120 millones', sin duda. Y Bruno se apresura a reconocer que los precios de ULA se mantienen por encima de los de SpaceX. Manzanas a manzanas, por ejemplo, dijo que ULA cobra $ 164 millones para construir y lanzar un Atlas V 401 de un solo núcleo, en comparación con SpaceX que cotiza un precio de $ 80 millones a $ 90 millones para un Falcon 9 de un solo núcleo. Pero Bruno argumentó allí son buenas razones para esto, y una buena razón para esperar que ULA pueda bajar sus precios en los próximos años.

Por un lado, Bruno dijo que los cohetes más grandes de ULA son más grandes y más capaces que los cohetes más grandes de SpaceX. Por lo tanto, pueden hacer más: levantar más satélites por lanzamiento y levantar algunos satélites que son demasiado grandes para que SpaceX despegue del suelo. En el extremo superior de la escala de capacidad, Bruno dijo que los cohetes de ULA valen el precio superior ($ 350 millones por un Delta Heavy) porque pueden hacer cosas que SpaceX no puede.

SpaceX dice que su nuevo Falcon Heavy cerrará esta brecha. Pero Bruno señaló que su compañía también está trabajando bajo un régimen regulatorio más estricto ('FAR 15', refiriéndose a las 'regulaciones federales de adquisición') que el régimen FAR 12 que rige los contratos con SpaceX. Argumentó que trabajar bajo FAR 15 aumenta los costos de ULA, y dijo que si el gobierno permite que ULA trabaje bajo FAR 12, los costos de la empresa disminuirán.

Finalmente, Bruno dijo que antes de la llegada de SpaceX, ULA tenía la carga de mantener dos familias de cohetes similares pero diferentes, por lo que el gobierno tendría un cohete alternativo para usar si un tipo de cohete desarrollaba una falla. Ahora que el Falcon de SpaceX ofrece una 'segunda opción' viable, ULA planea centrarse en Atlas y retirar los Delta IV de elevación media (y eventualmente toda la línea Delta), liberándose así del costo de mantener el ecosistema Delta IV.

El resultado final para inversores ... y contribuyentes
Como lo dice el CEO de ULA, desde que asumió el control de la compañía, ha ayudado a reducir su precio de lanzamiento promedio a la mitad, de $ 400 millones (casualmente, aproximadamente la misma cantidad que SpaceX dice que ULA está cobrando hoy) a aproximadamente $ 225 millones. Tiene la intención de reducir ese costo a la mitad nuevamente, a $ 100 millones, retirando el Delta, consolidando cinco sitios de lanzamiento existentes a solo dos, expandiendo la base de clientes (ULA actualmente obtiene menos del 20% de sus ingresos de clientes comerciales, por ejemplo) y el desarrollo de un nuevo motor de cohete que es incluso más barato que el RD-180 ruso utilizado en el Atlas.

De hecho, ULA incluso está jugando con ofrecer precios fijos para sus cohetes en el futuro, permitiendo a los clientes 'construir su propio cohete' en línea, al igual que lo hace SpaceX. Si así es como se desarrolla esto, entonces ULA tiene la oportunidad de competir de manera efectiva con SpaceX por un negocio con un valor de miles de millones de dólares en ingresos anuales para Boeing y Lockheed Martin, y eso le otorga a las compañías márgenes de ganancia de 8.7% y 12.7%, respectivamente (según a los datos de S&P Capital IQ ). Si tiene razón, un día pronto, los costos de lanzamiento del cohete ULA podrían acercarse a los ofrecidos por SpaceX.

Por el momento, sin embargo, la verdad parece ser que los lanzamientos de ULA son no cuatro veces más caro que el de SpaceX. Son solo dos veces más caras.

Pero no espere ver ese hecho destacado en el folleto publicitario.


SpaceX publica sus precios de lanzamiento directamente en su sitio web. ULA no ... todavía. Fuente de imagen: SpaceX .



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