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El plan de Elon Musk para dominar la banda ancha basada en el espacio

Durante cinco largos años, el director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, ha prometido proporcionar al mundo un servicio de Internet de banda ancha universal y económico, desde el espacio. El jueves, dio el primer paso importante para convertir esa promesa en realidad, lanzando un primer lote de 60 satélites de banda ancha de Internet 'Starlink' en la órbita terrestre baja a bordo de un cohete Falcon 9.

Y al hacerlo, es posible que haya puesto a SpaceX en un camino para obtener ganancias masivas.

Gráfico de una red orbital que rodea la Tierra.

Fuente de la imagen: Getty Images.





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Pasos de bebé al espacio

Lanzar 60 satélites a la vez es algo importante. No estableció ningún récord: el lanzamiento del PSLV de la India en febrero de 2017 fue casi el doble de prolífico, poniendo 104 satélites en órbita simultáneamente. Para el caso, SpaceX sí mismo hizo un despliegue de 65 satélites en un solo lanzamiento a fines del año pasado.

Pero aun así, los 60 Starlinks SpaceX puestos en órbita la semana pasada constituyen un gran primer paso hacia el objetivo final de la compañía de crear una constelación de 12.000 satélites de Internet que orbitan la Tierra para brindar servicio de banda ancha a todos los rincones del mundo. En un solo lanzamiento, SpaceX casi iguala el tamaño de la constelación de satélites (mucho más grandes) que ayudó a su cliente de lanzamiento. Comunicaciones Iridium (NASDAQ: IRDM)puesto en órbita durante los últimos dos años. (La constelación de Iridium se enfoca principalmente en brindar servicios de datos y telefonía satelital a clientes marítimos y aéreos). Su lanzamiento fue 10 veces el tamaño del lanzamiento inicial de OneWeb de seis satélites en la constelación de banda ancha satelital que eso quiere construir.



Y al comentar sobre el lanzamiento la semana pasada, Elon Musk sugirió que en 18 meses SpaceX podría tener `` más satélites en órbita que todos los demás satélites combinados '', un alarde que parece implicar planes para lanzar aproximadamente dos misiones Starlink por mes durante los próximos 18 meses. , o 30 misiones en total.

De pequeños pasos a grandes saltos

Alternativamente, SpaceX podría acelerar el ritmo utilizando su cohete Falcon Heavy más poderoso para llevar Starlinks a la órbita. Con una carga útil para LEO aproximadamente tres veces mayor que la del Falcon 9, los lanzamientos Falcon Heavy probados en vuelo podrían poner 1.800 satélites Starlink en órbita en solo 10 misiones planas, manteniendo más ranuras de lanzamiento abiertas para que SpaceX atienda a sus clientes corporativos y gubernamentales.

Y luego está 'Starship', el cohete reutilizable masivo que Musk espera usar para llevar humanos a la luna y Marte. Analizando los números, he calculado que SpaceX podría, en teoría, usar Starship para ensamblar la constelación Starlink planificada completa, los 12,000 satélites, en 18 meses. (Eso es asumiendo, por supuesto, que SpaceX también puede construirlos tan rápido).



Punto final: teóricamente, SpaceX podría terminar su constelación Starlink incluso más rápido que eso. Parece que la empresa ya ha reducido el peso de sus satélites Starlink a casi la mitad. Se dijo que dos prototipos de Starlinks que la compañía lanzó a principios de 2018 pesaban 400 kg (880 libras) cada uno. En contraste, los 60 nuevos satélites Starlink recién lanzados pesaban solo 500 libras. Cuanto más pequeño SpaceX encoja estos satélites, más podrá llevar cada cohete a la órbita, y más rápido SpaceX podrá hacer el trabajo.

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Por qué esto es importante para SpaceX

Ahora bien, ¿por qué es todo esto importante? Y más allá de lo que significa para los consumidores que quieren Internet rápido y barato en todas partes (y tal vez algo de competencia por los monopolios de cable locales), ¿qué significa para SpaceX en sí?

Simplemente esto: a pesar de lo que pueda pensar, 'internet espacial' es más que un proyecto paralelo para Elon Musk. De hecho, es clave para sus planes de hacer que SpaceX sea rentable de manera constante y proporcionar el tipo de masivo beneficios que necesitará para poner en marcha un proyecto de colonización de Marte.

Lo sabemos porque, en 2017, El periodico de Wall Street obtuvo acceso a un caché de documentos de SpaceX que detallan cómo la compañía planea obtener suficientes ganancias para financiar una misión tripulada a Marte, y resulta que 'Starlink' es clave para este plan.

Durante años, SpaceX ha competido con éxito por contratos de lanzamiento espacial contra gigantes espaciales establecidos como United Launch Alliance, pero ha tenido que ofrecer precios muy bajos y subsistir con márgenes de ganancia muy pequeños para poder entrar en el negocio. Poner Starlink en órbita y vender acceso a Internet de banda ancha desde el espacio podría generar márgenes de beneficio significativamente mejores, y mucho más beneficios, punto, para SpaceX. De hecho, los documentos revelan que SpaceX anticipa obtener ganancias operativas del orden de $ 2 mil millones anuales en 2020. Para el contexto, según datos de Inteligencia de mercado global de S&P , eso es aproximadamente el doble de las ganancias que generó el negocio espacial de Lockheed Martin el año pasado.

De hecho, si todo sale según lo planeado, en algún momento del período 2021-2022, SpaceX podría llegar a ser más conocido como proveedor de servicios de Internet que como proveedor de lanzamientos espaciales, y generar hasta tres veces más ingresos de ese negocio, ya que se genera a partir del envío de cohetes al espacio.

Al menos hasta que SpaceX tome esas ganancias ... y las use para construir un cohete a Marte.

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