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¡Houston, hemos despegado! Southwest Airlines se vuelve internacional

Una de las principales razones de Aerolíneas suroeste' (Bolsa de Nueva York: LUV)La adquisición de AirTran Airways hace unos años fue para acelerar su entrada en los mercados internacionales. El jueves, las ambiciones internacionales de Southwest darán un gran paso adelante al abrir su nuevo vestíbulo internacional en el Aeropuerto Hobby de Houston.

La nueva instalación de cinco puertas permitirá a Southwest Airlines volar sin escalas desde Houston, su séptimo mercado más grande en términos de vuelos diarios, a mercados internacionales sin autorización previa en la frontera de EE. UU. Esto representa una oportunidad importante para que Southwest continúe ampliando su red de rutas.

Empezando
Southwest Airlines está comenzando poco a poco con su servicio internacional desde Houston. Comenzará con siete vuelos diarios desde Houston a seis ciudades de México y Centroamérica que se lanzarán el jueves. El 1 de noviembre, agregará dos destinos internacionales más desde Houston: Liberia, Costa Rica y Montego Bay, Jamaica.



Southwest Airlines agregará siete salidas internacionales diarias desde Houston esta semana. Foto: The Motley Fool

Sin embargo, el director ejecutivo de Southwest, Gary Kelly, ha declarado que, en última instancia, la terminal podría soportar unas 25 salidas internacionales diarias. Eso permitiría a la aerolínea agregar numerosas ciudades nuevas en América Latina y el Caribe a su mapa de rutas. Es probable que algunas de esas nuevas rutas comiencen en 2016, pero Southwest aún no ha hecho ningún anuncio.

Buscando oportunidades de crecimiento
Southwest opera actualmente más de 3.600 vuelos diarios. Por lo tanto, agregar un puñado de vuelos internacionales de ida y vuelta en Houston no tendrá un gran impacto en el desempeño general de la compañía.

Incluso cuando Southwest tiene un horario completo de 25 salidas internacionales diarias (más 25 llegadas) en Houston, solo representaría el 1% -2% de su capacidad total. Sin embargo, Southwest necesita aprovechar todas las oportunidades de crecimiento que pueda encontrar, porque el operador está comenzando a saturar el mercado estadounidense.

Además, los vuelos internacionales en Houston podrían tener un impacto mayor de lo que parece. Por ejemplo, Southwest Airlines puede agregar vuelos domésticos en Houston que solo serían viables con el tráfico de conexión generado por vuelos internacionales. Eventualmente, Southwest también podrá aumentar la capacidad de la terminal internacional más allá de las 25 salidas diarias.

Southwest también desarrollará otras grandes pasarelas internacionales en los próximos años. Ya tiene planes de agregar vuelos internacionales en Fort Lauderdale después de que se completen las renovaciones de la terminal allí a fines de 2017 o 2018. La mayoría de las otras grandes ciudades de Southwest podrían admitir vuelos a América Latina, el Caribe o ambos.

Cuantas más puertas de enlace internacionales estén disponibles para Southwest, más éxito tendrá. En la mayoría de sus destinos, Southwest opera muchos vuelos cada día, lo que le permite distribuir sus costos operativos fijos en cada aeropuerto entre más pasajeros. Para replicar esa fórmula de éxito en el mercado internacional, la empresa necesita convertir la mayor cantidad posible de sus principales mercados estadounidenses en puertas de enlace internacionales.

Un viaje de varios años
La mejor manera de pensar en la expansión internacional de Southwest Airlines en Houston es que es el primer paso de un viaje de varios años. A medida que Southwest comience a quedarse sin nuevos mercados nacionales para atender, contar con las instalaciones y la tecnología necesarias para volar más allá de los EE. UU. Se volverá extremadamente importante para abrir nuevas oportunidades de crecimiento.

Hoy en día, los vuelos internacionales solo generan alrededor del 1% de los ingresos de Southwest. Sin embargo, en los próximos años, los vuelos más allá de los EE. UU. Continentales podrían representar la mayor parte del crecimiento de Southwest, alcanzando quizás el 15% de la capacidad total de la aerolínea dentro de una década. Esa gran transformación comienza esta semana.



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