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¿La aerolínea comercial más nueva de Estados Unidos ya está muerta?

A fines de junio del año pasado, una nueva aerolínea económica despegó en los EE. UU. Cuando PEOPLExpress operó su primer vuelo, se convirtió en la primera aerolínea comercial nueva en los EE. UU. Desde que Virgin America debutó en 2007. En los siete años intermedios, numerosas aerolíneas habían plegado o fusionado con rivales, reduciendo la competencia en la industria de las aerolíneas.

Desafortunadamente, los vuelos de PEOPLExpress no duraron mucho más allá del final del verano. Una serie de contratiempos obligaron a la empresa a suspender todo el servicio y, hasta el momento, los planes para volver a despegar no se han concretado. ¿Esto marca el final de la puesta en marcha de esta aerolínea?

Un comienzo prometedor
PEOPLExpress comenzó con vuelos diarios desde su base en el Aeropuerto Internacional de Newport News / Williamsburg a Boston y Pittsburgh y dos veces al día a Newark, Nueva Jersey.





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A fines del verano pasado, PEOPLExpress volaba desde Newport News a otros siete destinos. Fuente de la foto: PEOPLExpress

A fines del verano pasado, había agregado vuelos a West Palm Beach, Atlanta, Nueva Orleans y San Petersburgo, Florida. También tenía planes de comenzar a volar en octubre desde Orlando a su base en Newport News, así como a Charleston, West Virginia.



PEOPLExpress tuvo algunos contratiempos durante sus primeros meses de servicio, ya que la falta de aviones y tripulaciones de repuesto significaba que cualquier percance podría causar retrasos y cancelaciones en espiral. Aún así, su factor de carga para el primer mes completo de servicio superó las expectativas en un 56%. (Eso está muy por debajo del promedio de la industria, pero bastante bueno considerando que PEOPLExpress solo comenzó a vender boletos unas semanas antes de su primer vuelo).

Todo se deshace
A fines de septiembre, PEOPLExpress anunció abruptamente que suspendería todos los vuelos de inmediato. Debido a un accidente en el que un camión de un vendedor dañó un avión, el portaaviones quedó reducido a un avión, lo que hizo imposible mantener su horario. Vision Airlines, la aerolínea chárter que realmente operaba los vuelos de PEOPLExpress, no puso a disposición ningún avión de repuesto.

Cuando se hizo el anuncio, PEOPLExpress declaró que planeaba relanzar el servicio alrededor del 16 de octubre. Sin embargo, la compañía finalmente determinó que reiniciar el servicio solo con los dos aviones de Vision Airlines crearía un riesgo inaceptable de más interrupciones del servicio.



En consecuencia, el 9 de octubre, PEOPLExpress anunció su intención de utilizar aviones de múltiples operadores de vuelos chárter en el futuro. Desafortunadamente, operar este tipo de negocio requiere un tipo diferente de certificado del Departamento de Transporte. Esto ha retrasado indefinidamente el intento de relanzamiento de PEOPLExpress.

Añadiendo insulto a la herida
La situación ha seguido empeorando en los últimos meses. Unos días después de que PEOPLExpress suspendiera el servicio por primera vez, el gobierno local amenazó con recuperar las subvenciones que subsidiaban los vuelos iniciales de la aerolínea.

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En noviembre, PEOPLExpress fue expulsado de la terminal del aeropuerto debido a que no remitió alrededor de $ 100,000 en cargos por instalaciones de pasajeros que cobró en nombre del aeropuerto. Se le dijo que tendría que pagar esas tarifas para poder comenzar a usar el terminal nuevamente.

A mediados de noviembre, la compañía planeaba relanzar el servicio en marzo y la venta de entradas se reanudaría en enero. Sin embargo, enero ha ido y venido sin un anuncio oficial a tal efecto. Mientras tanto, la comisión del aeropuerto en Newport News ha desalojado a PEOPLExpress de las oficinas que había estado usando sin pagar alquiler.

¿Es esto?
Hay dos grandes puntos de fricción que impiden que PEOPLExpress regrese. Primero, la empresa está a merced de los reguladores. Inicialmente decidió alquilar aviones de otras aerolíneas debido a la dificultad de obtener un nuevo certificado operativo de la FAA. Todavía necesita que el gobierno federal apruebe su nuevo plan de usar aviones de múltiples aerolíneas chárter en el futuro.

En segundo lugar, PEOPLExpress ha tenido una financiación insuficiente crónica. Su incapacidad para mantener los vuelos probablemente ahuyenta a los inversores potenciales, mientras que su falta de dinero podría complicar sus esfuerzos para obtener las aprobaciones regulatorias que necesita.

Irónicamente, el entorno actual para la puesta en marcha de una aerolínea es bastante cercano al ideal. Las aerolíneas estadounidenses obtuvieron ganancias récord en 2014, y los precios del combustible para aviones cayeron alrededor de un 40% en los últimos meses, lo que hace que sea económico volar aviones usados ​​baratos (pero menos eficientes en el consumo de combustible).

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Sería una lástima que PEOPLExpress no pueda volver al aire este año. Muchos viajeros estarían encantados de probar una nueva aerolínea de tarifas bajas, ya que las aerolíneas establecidas han estado luchando arduamente para mantener los ahorros de los precios más bajos del combustible en lugar de pasárselos a los clientes. Sin embargo, PEOPLExpress se ha cavado un hoyo bastante profundo del que tal vez nunca pueda escapar.



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