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Se desestima la demanda de Lumber Liquidators Holdings Inc., pero aún hay motivos para celebrar

Un juez ha dictaminado que el caso de Lumber Liquidators contra uno de sus detractores no tiene mérito. Imagen: Prensa Rumble a través de Flickr.

Mucho antes de que el bien publicitado 60 minutos revelaciones, Liquidadores de madera (NYSE: LL)fue acusado por varias personas y grupos de vender pisos con emisiones de formaldehído muy por encima de lo permitido por las regulaciones.



El primer indicio de problemas
Ya en junio de 2013, Buscando Alfa publicó un artículo de Xuhua Zhou, un colaborador que se identifica como analista de fondos de cobertura, alegando que el especialista en pisos estaba violando las leyes de emisiones de California.

El artículo presionó para que la Junta de Recursos del Aire de California tomara medidas contra Lumber Liquidators. Aparentemente no fue así. Sin embargo, desde entonces se han presentado varias demandas colectivas que acusan a Lumber Liquidators de infracciones similares.

En julio pasado, un grupo de defensa ambiental llamado Global Community Monitor presentó una demanda contra Lumber Liquidators diciendo que el grupo había realizado más de 50 pruebas en los productos del especialista en pisos. Los resultados mostraron que la exposición inicial promedio al formaldehído era más de 100 veces la cantidad permitida bajo la Proposición 65 de California.

Lumber Liquidators calificó las acusaciones del grupo de defensa como 'simplemente totalmente falsas' y fue contrarrestado por difamación, alegando 'difamación comercial, tergiversación y manipulación del mercado'. Cuando 60 minutos comenzó su propia investigación de Lumber Liquidators, se centró en esos cargos y la demanda de GCM.

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Una atracción química
El minorista de pisos ha refutado las insinuaciones del programa de noticias, diciendo que las pruebas de deconstrucción realizadas fueron defectuosas porque alteraron el producto de la forma en que se encontraría y usaría en el hogar.

El formaldehído es una sustancia química natural, por lo que se encontrará en el hogar y en muchos productos domésticos, incluidos los pisos laminados. Pero la sustancia química se degrada con el tiempo y no se acumula en el medio ambiente ni en el cuerpo, por lo que presenta un riesgo inherente mínimo. Lumber Liquidators mantiene el sello de sus procesos de acabado en el producto químico, lo que limita la exposición.

Esa es la razón por la que dio la bienvenida a la investigación lanzado por la Comisión de Seguridad de Productos de Consumo de EE. UU. La CPSC utilizará los estándares de la industria para probar el piso, y esto debería respaldar lo que Lumber Liquidators ha dicho todo el tiempo: que su piso era seguro y cumplía con las regulaciones aplicables.

Lumber Liquidators dice que el 'método deconstructivo' de prueba altera fundamentalmente la composición de sus productos, sesgando los resultados. Imagen: Presentación de la actualización comercial de Lumber Liquidators, 12 de marzo de 2015.

Cuando llueve diluvia
Aún así, Lumber Liquidators sufrió un pequeño revés la semana pasada cuando un juez de la corte superior de California desestimó su contrademanda contra GCM. El juez dictaminó que el caso fue una violación de la ley estatal anti-SLAPP que busca evitar interferir con los derechos de la Primera Enmienda de alguien. El juez también dijo que el especialista en pisos no demostró que prevalecería en un reclamo por difamación.

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Esencialmente, el tribunal dictaminó que los expertos discreparon sobre la idoneidad de los métodos de prueba de cada lado, y que este desacuerdo dificultaría que Lumber Liquidators pruebe la difamación.

Lumber Liquidators todavía parece tener una alta probabilidad de prevalecer en la demanda original presentada por GCM. La destrucción del producto para medir las emisiones de sus componentes individuales parece ir en contra de los estándares vigentes, y tanto las pruebas de Lumber Liquidators como las que realizará la CPSC siguen los estándares vigentes.

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Testigo de la defensa
Además, los analistas de valores están comenzando a realizar sus propias pruebas ahora y están llegando a las mismas conclusiones que el especialista en pisos.

Raymond James encargó pruebas que confirmaron la defensa de Lumber Liquidators, lo que la llevó a mejorar las acciones de la compañía para que 'superaran' desde el 'rendimiento del mercado' y le propusieran un precio objetivo de 40 dólares por acción. Esa es una ganancia superior al 20% desde donde se negocia actualmente, pero aún estaría un 40% por debajo de donde estaba cuando 60 minutos informe emitido.

Y ahora el minorista enfrenta nuevos cargos, y otra demanda, diciendo que los laboratorios de pruebas que utilizó para realizar sus pruebas no estaban acreditados para realizar pruebas de formaldehído por la Asociación Estadounidense de Higiene Industrial.

El abogado del demandante dice que esto es similar a tener una cita con un médico después de que le hayan dicho que tiene cáncer, solo para descubrir que está viendo a un quiropráctico. Lumber Liquidators respondió diciendo que la subsidiaria del laboratorio usó los laboratorios apropiados para realizar sus pruebas.

Gráfico LL

LL datos por YCharts

Derribado por las acusaciones
Las ventas de pisos en Lumber Liquidators cayeron un 13% el mes pasado, mientras que las ventas en tiendas comparables cayeron un 18% año tras año a raíz de las acusaciones. Aunque lo peor de la hemorragia aparentemente ha terminado, los inversores probablemente no deberían esperar ningún movimiento real al alza hasta que se publiquen los resultados de la CPSC en los próximos meses, y solo si se justifica a Lumber Liquidators.

Hasta entonces, Lumber Liquidators podría sufrir una serie de contratiempos, como la desestimación de su demanda y la presentación de nuevas demandas por parte de otros abogados litigantes que buscan sumarse. Pero con los analistas adoptando su punto de vista, el minorista de pisos aún puede tener una razón para celebrar.



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