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Molycorp Inc. cayó después de que China hiciera esto, pero su destino ya estaba sellado

A pesar de su nombre, los minerales de tierras raras no son tan raros. En realidad, son bastante abundantes y eso representa más un problema para Molycorp que las cuotas de exportación. Imagen: Wikimedia Commons.

El mercado realmente no se pone Molycorp (Bolsa de Nueva York: MCP). La caída del 12% en el precio de sus acciones luego de que China abandonara las cuotas de exportación de minerales de tierras raras muestra cuán amplio es el malentendido de los inversores.



Una oportunidad no tan rara
Impuesto por primera vez en 2009 para controlar ostensiblemente la contaminación y la minería ilegal, las cuotas de exportación provocaron que los precios de las tierras raras, o ER, se dispararan hasta en un 2,400% en algunos casos. Las empresas con la relación más tangencial con la industria vieron cómo los precios de sus acciones se dispararon porque los 17 minerales que componen las tierras raras son un recurso estratégico que se utiliza en todo, desde potentes imanes y teléfonos inteligentes hasta motores eléctricos para automóviles híbridos e incluso sistemas de armas de defensa.

Datos: Molycorp 2013 10-K.

China tiene alrededor del 30% de los depósitos mundiales de tierras raras y representa más del 90% de su producción, pero también es la fuente del 70% del consumo de tierras raras. Estados Unidos (y más tarde Europa y Japón), temerosos de cuál sería el impacto de estar desconectados de las tierras raras, desafiaron las restricciones ante la Organización Mundial del Comercio diciendo que en realidad eran un intento injusto de limitar el acceso a los suministros.

Molycorp hizo una oferta pública inicial a 14 dólares la acción en 2010 para sacar provecho de ese miedo, promocionando un suministro nacional seguro en su mina de Mountain Pass, California. Menos de un año después, las acciones cotizaban a 75 dólares el talón.

Pero el dominio de China sobre los minerales de tierras raras era mucho menor de lo que parecía, ya que los depósitos eran más frecuentes de lo que sugería su nombre. Según el Instituto Federal de Geociencias y Recursos Naturales de Alemania, desde que se impusieron cuotas de exportación, se han descubierto unos 440 nuevos depósitos de tierras raras en todo el mundo. Y países desde México y Corea del Norte hasta Japón y Kazajstán han hecho nuevos descubrimientos importantes o planean ingresar al mercado a lo grande.

No pasó mucho tiempo para que las acciones de Molycorp se desmoronaran. A fines de 2011, se cotizaba por alrededor de $ 23 por acción y, a los dos años de salir a bolsa, las acciones estaban por debajo de su precio de salida a bolsa. A fines del año pasado, podría comenzar a comprar acciones por menos de un dólar y Molycorp ha tenido problemas para mantenerse a flote desde que la NYSE notificó a la minera la semana pasada que sus acciones están en peligro de ser eliminadas de la lista.

Gráfico de MCP

MCP datos por YCharts

No eres tu, soy yo
El problema para Molycorp no ha sido China y sus restricciones, sino sus propias reservas. Entre los minerales de tierras raras más valiosos se encuentran el terbio y el disprosio, que en su apogeo estaban valorados en $ 2,300 por kilogramo y $ 1,450 por kilogramo, respectivamente, un aumento del 250% y el 1,200% por encima de sus precios previos al contingente.

Pero la mía de Molycorp's Mountain Pass, California, no tenía esos RE en abundancia. Su stock en el comercio es el cerio y el lantano, entre los menos valiosos de los diversos elementos de tierras raras. Aunque disfrutaron de una de las mayores tasas de inflación de precios cuando se impusieron por primera vez las cuotas de exportación, también sufrieron una de las peores deflaciones después. Y donde el terbio y el disprosio (y la mayoría de los otros minerales de tierras raras) siguen cotizando muy por encima de sus niveles previos a la cuota, el cerio y el lantano han colapsado a sus niveles originales, o por debajo.

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La presión sobre los precios sigue siendo uno de los mayores problemas de Molycorp. Su informe de ganancias del tercer trimestre mostró una mayor producción y ventas de muchos productos, pero los precios deprimidos pesaron sobre los costos, y los costos de producción en efectivo se duplicaron con respecto al período del año anterior. Como resultado, las pérdidas atribuibles a los accionistas aumentaron un 44% a $ 105 millones.

Disparándose en el pie
Molycorp también pudo haber cometido su propio error estratégico al adquirir Neo Material Technologies, ahora conocida como Molycorp Minerals Canada, que por un lado le dio una puerta de entrada a los mercados asiáticos porque procesa ER en China y Tailandia. Por otro lado, esta adquisición elevó sus costos porque tiene que enviar los minerales que extrae al extranjero para ser procesados. Y algunas de las patentes más importantes de Neo expiraron a finales de 2014.

Para hacerse con el control de su propia industria de tierras raras, China obligó el año pasado a la consolidación de los productores de tierras raras de la nación en Inner Mongolia Baotou Steel, administrada por el gobierno. La medida le dio al productor una participación del 51% en las nueve empresas sin costo y fue parte de un proceso más amplio que China comenzó varios años antes cuando ordenó el cierre temporal de 31 procesadores privados.

Después de perder su caso ante la Organización Mundial del Comercio, China ahora simplemente requerirá que los mineros obtengan una licencia de exportación y la cantidad que exportan ya no está controlada. Si bien eso podría deprimir aún más los precios, los productores del país no estaban exportando lo suficiente como para incluso activar las cuotas. Es por eso que el mercado que castiga el precio de las acciones de Molycorp después del anuncio mostró que los inversores no han prestado atención.

En cambio, la historia de Molycorp debería servir como advertencia para los inversores que se lanzan a las acciones calientes con poca comprensión de su negocio con la esperanza de sacar provecho de las últimas tendencias candentes.



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