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United Airlines hace una apuesta dudosa por los aviones supersónicos

aerolíneas Unidas (NASDAQ: UAL)causó un gran revuelo el jueves. El gigante mundial de las aerolíneas anunció planes para convertirse en el operador de lanzamiento del primer avión comercial de Boom Supersonic. United ofrecerá su experiencia técnica sustancial para ayudar a la start-up a llevar su avión supersónico Boom Overture al mercado para 2029.

Por desgracia, hay muy buenas razones por las que no hay aviones comerciales supersónicos volando hoy, más de medio siglo después del primer vuelo del Concorde. United Airlines tendrá dificultades para encontrar un nicho rentable para vuelos supersónicos en Boom Overture, asumiendo que el producto se construya en primer lugar.

Necesidad de la velocidad

United Airlines dice que ha firmado un acuerdo comercial con Boom para comprar 15 aviones supersónicos Boom Overture, con opciones para otros 35. Las compras de aviones están condicionadas a que Overture cumpla con los 'exigentes requisitos de seguridad, operación y sostenibilidad de United', sin mencionar el logro de Certificación FAA.



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Boom tardará mucho tiempo en alcanzar esos hitos. Hasta ahora, ha construido un avión de demostración de 21 metros de largo que aún no ha despegado. La puesta en marcha espera finalizar el diseño de Boom Overture a finales de este año, comenzar a construir la línea de producción en 2022, implementar el primer jet Overture completado en 2025 y lanzar el servicio comercial para 2029 (incluso esa línea de tiempo podría resultar demasiado ambiciosa).

Una representación de un Boom Overture en la librea de United Airlines volando sobre las nubes.

Fuente de la imagen: United Airlines.

El Boom Overture está diseñado para volar a Mach 1.7: el doble de la velocidad de los aviones de largo alcance actuales. Eso le permitirá transportar hasta 88 pasajeros entre Nueva York y Londres en tan solo 3,5 horas. Además, el Overture está diseñado para funcionar con combustible de aviación sostenible, hecho a partir de cosas como aceite de cocina usado, lo que le permite presumir de emisiones netas de carbono cero.

Los desafíos comerciales no se han resuelto

Como señalé el año pasado, los aviones supersónicos enfrentan una gran batalla cuesta arriba para volverse comercialmente viable. El Boom Overture no es una excepción.

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Primero, los jets comerciales generalmente no pueden volar a velocidades supersónicas sobre la tierra, debido a las explosiones sónicas que crean. Siendo realistas, eso significa que los aviones supersónicos solo pueden volar largas rutas sobre el agua.

En segundo lugar, los jets supersónicos queman mucho más combustible que los jets subsónicos comparables. Eso limita su alcance. Efectivamente, Boom anuncia un alcance de 4.250 millas náuticas para el Overture. A modo de comparación, la mayoría de los jets de fuselaje ancho modernos tienen al menos 7.000 millas náuticas de alcance. Esta limitación de alcance significa que el Overture (como está diseñado actualmente) no puede volar sin escalas a ningún lugar de Asia desde el centro de United en San Francisco. La necesidad de detenerse para repostar en el camino reduce su ventaja de velocidad y es un inconveniente para los clientes.

En tercer lugar, las velocidades supersónicas ofrecen una utilidad limitada para los viajeros que se dirigen desde Nueva York (o cualquier otro lugar del noreste) a Europa. Las aerolíneas de servicio completo como United ofrecen lujosos asientos de clase ejecutiva que se convierten en camas planas para vuelos de larga distancia. Los viajeros de negocios en vuelos en dirección este a Europa pueden salir por la noche, llegar temprano en la mañana y dormir lo suficiente durante el vuelo. Sin embargo, no hay tiempo suficiente para dormir en un vuelo supersónico. Irónicamente, los clientes que vuelan en el Boom Overture tendrían que irse mucho más temprano en el día para poder llegar por la noche y dormir en su hotel.

Una sección de la cabina de clase ejecutiva de Polaris en un avión de fuselaje ancho de United Airlines.

Fuente de la imagen: United Airlines.

Los viajes supersónicos son mucho más útiles desde Europa de regreso al noreste: puede 'llegar antes de partir', de todos modos en la hora local. Pero United Airlines no podrá ganar dinero volando con el Overture a menos que los clientes estén dispuestos a pagar tarifas extremadamente altas en cada dirección.

Esto parece una posibilidad remota

Para su crédito, los ejecutivos de United Airlines reconocen que están tomando un riesgo calculado con Boom Supersonic. Si parece que Boom no podrá entregar el producto que prometió, United se irá con un impacto financiero bastante modesto.

Visto desde esta perspectiva, la desventaja limitada puede hacer que el acuerdo de United con Boom valga la pena. Aún así, los inversores deberían reconocer las bajas probabilidades de éxito.

United Airlines necesitaría obtener una gran prima sobre las tarifas subsónicas de clase ejecutiva para ganar dinero volando con el Boom Overture. Dada la incapacidad del Overture para volar sin escalas desde San Francisco a Asia y la utilidad limitada de las velocidades supersónicas cuando vuela a Europa, no hay muchos argumentos comerciales para comprar este avión supersónico.

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