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Vermont acaba de perder el 70% de su energía debido a este cierre nuclear

Este sitio no se verá muy diferente hasta al menos 2073 con los planes actuales. Fuente de la imagen: Sr. Bruno / Flickr

Las centrales eléctricas de carbón no son las únicas víctimas del gas natural abundante y barato. Después de proporcionar más del 70% de la capacidad total de generación de electricidad en el estado de Vermont en los últimos 42 años, la planta de energía nuclear Vermont Yankee de 604 MW dejó de enviar vatios a la red de Nueva Inglaterra hace poco más de una semana. La medida fue anunciada a finales de 2013 por Entergy (Bolsa de Nueva York: ETR), propietario de la instalación, que citó que los costos de mantenimiento y operación eran demasiado altos para que Vermont Yankee siguiera siendo económico.



Como era de esperar, el evento ha sido cubierto por grupos ambientalistas, analistas pro-nucleares, agencias de empleo y muchos otros. A algunos les preocupa que Vermont Yankee le cueste a Entergy miles de millones para desmantelar de manera segura, mientras que otros no están tan seguros de que Nueva Inglaterra debería apostar por el gas natural. Otros se preguntan si la energía nuclear es económica en absoluto. ¿Qué está pasando realmente aquí y cómo afecta a los inversores?

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El gas natural es más barato y más fácil de usar que el nuclear. ¿Y qué?
El cierre de Vermont Yankee es parte de un grupo mucho mayor de problemas que enfrenta la energía nuclear en los Estados Unidos, que es el mayor generador de energía atómica del mundo. Las plantas de energía nuclear, que tienen casi todas las décadas de antigüedad, tienen dificultades para operar con ganancias en muchos mercados importantes. Esa ha sido una dolorosa realidad para Exelon accionistas, que están sufriendo por la enorme cartera nuclear de la compañía en Illinois. Pero no es tan blanco y negro.

Si bien Nueva Inglaterra se ha estado acogiendo con el gas natural (que suministró el 30% de la electricidad total de la región en 2001 y el 52% en 2012), sufre de cuellos de botella en el suministro que pueden provocar picos de precios cuando más se necesita energía. Ya sabes, como en invierno. El invierno épicamente frío de 2014 elevó el precio promedio nacional del gas natural a más de $ 6 por MMbtu en febrero pasado. Sin embargo, en Nueva Inglaterra los precios al contado subieron a casi $ 70 por MMbtu y promediaron casi $ 34 por MMbtu durante todo febrero del año pasado.

La construcción de nuevas tuberías podría ayudar a aliviar la presión, pero es más fácil decirlo que hacerlo en áreas densamente pobladas. Irónicamente, mientras algunos residentes de Vermont han protestado contra la energía nuclear, otros han protestado por la construcción de gasoductos a través de sus pueblos y áreas silvestres. El potencial de un estancamiento tiene a los funcionarios de energía preocupados de que los picos de precios de la energía continúen amenazando a los habitantes de Nueva Inglaterra gracias a la dependencia excesiva de la región de una sola fuente de energía. Aquellos se ha demostrado que los miedos son correctos solo unos días después de 2015.

¿Cómo llenará Nueva Inglaterra su brecha de generación de energía?
Vermont Yankee ha generado alrededor del 4% del suministro eléctrico anual de Nueva Inglaterra desde 2007, por lo que su pérdida no es insignificante. Sin embargo, la región ha perdido más que una planta nuclear por el gas natural. Recursos de dominio cerró su central eléctrica de carbón Salem Harbour de 750 MW a mediados de 2014, mientras que dos centrales eléctricas regionales de combustión de petróleo propiedad de Energía NRG y Exelon se han convertido a gas natural.

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En total, Nueva Inglaterra cerrará más de 1.369 MW de capacidad de generación entre 2013 y 2016, la mayoría provenientes de Vermont Yankee y Salem Harbour. La región agregará 1.193 MW de capacidad en el mismo lapso, que estará compuesto principalmente por viento y gas natural.

Sin embargo, la energía eólica no genera energía de manera tan constante (factor de capacidad) como las fuentes de carga base como la nuclear y el carbón, lo que significa que se necesita más capacidad de generación (MW) para generar la misma cantidad de electricidad. Para ayudar a llenar el vacío, las empresas de servicios públicos regionales renovaron los contratos de suministro con Hydro-Quebec para importar hasta 225 MW de energía hidroeléctrica de Canadá hasta el 2038. Aunque limpio y ecológico, el precio inicial de la electricidad es la friolera de $ 0,581 por kWh. En comparación, los precios medios de la electricidad para clientes residenciales en Nueva Inglaterra fueron $ 0.178 por kWh el otoño pasado.

¿Cuánto costará desmantelar Vermont Yankee?
Muchos titulares responderán a esa pregunta, son $ 1.24 mil millones, pero pocos entran en detalles. Aproximadamente $ 817 millones se destinarán a la terminación anticipada de la licencia de operación de la planta de energía, mientras que $ 425 millones se destinarán a la gestión del combustible a partir de 2016 y la restauración del sitio en 2073.

¿Cuánto paga at & t en dividendos?

Sin embargo, lo que la mayoría de la gente no se da cuenta es que cada planta de energía nuclear en los Estados Unidos paga al Fondo Nacional de Desmantelamiento Nuclear, o NDT, con cada vatio de energía producido durante toda su vida útil. Entergy ya ha contribuido con 643 millones de dólares al NDT de Vermont Yankee. Después de suponer una tasa de crecimiento del 2% para su parte del fideicomiso durante el resto del proceso de desmantelamiento, Entergy tendrá un total de $ 1.560 millones para cubrir los costos de desmantelamiento. Eso es el 126% de los costos totales, lo que significa que no les costará ni un centavo a los accionistas o contribuyentes.

Y aunque muchos se apresuran a señalar que Estados Unidos no tiene una solución a largo plazo para los desechos nucleares, considere que varios reactores de IV Generación (el mundo solo ha desplegado comercialmente hasta reactores de Generación III) son capaces de consumir desechos nucleares. Mejor aún, algunos son lo suficientemente pequeños como para caber dentro de los sitios nucleares actuales. Tengo la extraña sensación de que Vermont Yankee aún no ha visto funcionar su último reactor nuclear.

¿Es la energía nuclear antieconómica?
Ciertamente se ha vuelto menos económico en los últimos años, pero determinar la economía depende de cómo se calcule el valor de la energía nuclear y qué variables se incluyen. Por ejemplo, la construcción de plantas de energía nuclear a gran escala es prohibitivamente costosa desde el principio, pero la mayoría de los reactores de próxima generación son pequeños reactores modulares, o SMR, que se pueden construir y operar por una fracción del costo de los reactores tradicionales. Babcock y Wilcox y Energia General se encuentran entre las empresas que impulsan los SMR a través de protocolos regulatorios y de licencias y se espera que la primera implementación se realice en los próximos 15 años.

Los gobiernos y los inversores deben determinar qué valor asignar a la capacidad de evitar las emisiones de carbono con la energía nuclear dadas las nuevas políticas de cambio climático y los objetivos de emisiones. Además, también se debe tener en cuenta cómo se vende la energía. Entergy no tiene la flexibilidad de precios de los servicios públicos regionales, que pueden generar y vender energía a los clientes. Entergy se vio obligada a vender energía de Vermont Yankee a las empresas de servicios públicos por precios fijos en contratos regulados que limitaban su potencial de ganancias. De acuerdo con la Administración de información energética :

¿Qué es una organización de atención administrada?

Entergy operaba Vermont Yankee como un productor de energía independiente (también llamado generador comercial), lo que significa que los costos asociados con el funcionamiento o mantenimiento de la planta no se pueden recuperar mediante tarifas reguladas de costo de servicio.

¿Es realmente tan sorprendente que una planta de energía de 42 años de cualquier tipo se vea desafiada por inversiones más nuevas y elegantes? Recuerde, incluso las plantas de energía de gas natural más nuevas construidas en 2015 enfrentarán riesgos impredecibles para 2057.

¿Qué significa para los inversores?
La decisión de Entergy de desmantelar Vermont Yankee debería servir como un recordatorio a los inversores de energía de que los mercados de energía están en un estado de cambio. La planta nuclear era demasiado costosa de mantener y operar, lo que no es sorprendente para una planta de energía de 42 años, pero expandir los gasoductos de la región también costará a los residentes. Si bien los generadores de energía en Nueva Inglaterra se apresuran a cerrar las plantas de energía más antiguas para construir nueva capacidad de gas natural, es posible que simplemente estén sustituyendo la producción de energía más costosa con un suministro más volátil. Ambos se traducen en costos más altos, lo que significa que el mercado aún tiene que alcanzar un equilibrio, lo que quizás apunta a oportunidades para los inversores. Realmente no existe una solución perfecta a corto plazo para Nueva Inglaterra.



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