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¿Qué sucede cuando China deja de comprar nuestra deuda?

Durante años, la gente se ha preguntado qué sucede cuando China deja de comprar bonos del Tesoro de Estados Unidos. Una vez que China se niegue a financiar nuestros déficits masivos, se piensa que las tasas de interés aumentarán y el Tesoro podría tener dificultades para vender bonos (pregúntele a Grecia cómo es). Y si China realmente comenzara a vender sus bonos del Tesoro ... eso podría traer algo mucho peor.

Pero no tenemos que esperar más. China ha sido un vendedor neto de bonos del Tesoro durante los últimos meses. Y no solo el mundo todavía existe, sino que las tasas de interés están cerca de un mínimo histórico. Como tantas otras historias sobre la economía, la idea de que Estados Unidos depende de China para comprar su deuda y que el infierno se desatará cuando se detenga es muy exagerada.

De hecho, China ha sido un prolífico comprador de deuda estadounidense durante la última década. En 2000, China continental poseía menos de $ 60 mil millones de deuda del Tesoro. Para 2010, poseía más de $ 1 billón, superando a Japón como el mayor acreedor extranjero de Estados Unidos.



Pero esas cifras han superado y de hecho han caído en los últimos meses:

Fuente: Departamento de Hacienda.

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A este ritmo, Japón probablemente recuperará su estatus como el mayor propietario extranjero de bonos del Tesoro en algún momento de este año. En diciembre, China poseía 1,1 billones de dólares en bonos del Tesoro, junto a los 1,04 billones de dólares de Japón.

¿Qué hay detrás del retroceso de China? La nación es profundamente reservada sobre sus tratos financieros, por lo que nadie lo sabe. Pero es probable que después de eliminar su tipo de cambio fijo al dólar en 2010, China ya no tenga el incentivo de mantener un enfoque de 'precio al diablo' para comprar bonos del Tesoro. También tiene un gran interés en no ver la implosión del sistema financiero europeo, y ha expresado su interés y compromiso con la compra de activos europeos. Eso podría absorber fondos que de otro modo se habrían destinado a los bonos del Tesoro.

También está esa cosa molesta de la credibilidad. Los líderes de China han ridiculizado a Estados Unidos por gastar con abandono durante años. Cuando el secretario del Tesoro, Tim Geithner, le dijo a un grupo de estudiantes chinos que los bonos del Tesoro están a salvo en 2009, 'el comentario provocó fuertes risas en la audiencia de estudiantes', según Telegraph Reino Unido . Ese mismo año, el primer ministro chino Wen Jiabao advirtió:

Hemos prestado una gran cantidad de capital a Estados Unidos y, por supuesto, nos preocupa la seguridad de nuestros activos. Y para decir la verdad, estoy un poco preocupado. Me gustaría pedirle a Estados Unidos que honre sus palabras, siga siendo una nación creíble y garantice la seguridad de los activos chinos.

Perturbada por el circo del techo de la deuda del año pasado, China puede estar actuando según sus temores.

También es posible que las cifras recientes sean engañosas. Se sabe que China canaliza algunas de sus compras del Tesoro a través de administradores de dinero en el Reino Unido.Cuando lo hace, el Tesoro cuenta al Reino Unido, no a China, como propietario hasta que los datos se concilien una vez al año. En marzo pasado, por ejemplo, el Tesoro aumentó las tenencias estimadas de bonos del Tesoro de China en un 30%, y las del Reino Unido bajaron en una cantidad igual en dólares, para reflejar quién realmente poseía los activos. Pero no parece que eso esté sucediendo esta vez. Desde julio, tanto China y Las tenencias del Tesoro del Reino Unido han disminuido. De hecho, la propiedad extranjera total de los bonos del Tesoro cayó en diciembre en casi $ 20 mil millones, una de las únicas disminuciones mensuales netas en los últimos cinco años.

Y tenga en cuenta lo que han hecho las tasas de interés a través de todo esto. Hace un año, los bonos del Tesoro a 10 años cedido 3,4%. Hoy rinden menos del 2%. Como porcentaje del producto interno bruto, intereses de la deuda nacional está cerca un mínimo de 40 años.

Entonces, si China no está comprando nuestra deuda, ¿quién es ? Eso es difícil de saber, pero indagué en algunos archivos del Tesoro para descubrir cómo ha cambiado la estructura de propiedad de los bonos del Tesoro durante la última década:

Fuente: Departamento de Hacienda.

El propio gobierno de los EE. UU. Es, con mucho, el mayor propietario de la deuda pública, reclamando más del 40% de la pila total a través de la Reserva Federal y varios fondos fiduciarios de derechos. Básicamente, todos los intereses pagados a la Reserva Federal se devuelven al Tesoro, y los intereses pagados a los fondos fiduciarios de derechos se utilizan para cubrir los beneficios de derechos, por lo que esta deuda, en cierto sentido, está libre de intereses. Dado que el concepto de deberse dinero a sí mismo es algo extraño, la mayoría de los analistas se centran en la deuda del público.

Del aumento de $ 5 billones en deuda propiedad del público en la última década, $ 3,3 billones fueron financiados por inversionistas extranjeros, medio billón por individuos estadounidenses, medio billón por fondos de pensiones y el resto por bancos, fondos mutuos y entidades estatales y gobiernos locales. Desde 2000, China ha aumentado sus tenencias del Tesoro en aproximadamente $ 900 mil millones y Japón en aproximadamente $ 700 mil millones.

La carga de la deuda de Estados Unidos no puede ignorarse ni menospreciarse. Y la estructura de propiedad de la deuda nacional, en particular la parte que pertenece a la Fed, crea todo tipo de desequilibrios peligrosos.

Pero los hogares estadounidenses ahora poseen casi tanta deuda del Tesoro como China. ¿Con qué frecuencia ha escuchado a alguien preocuparse de que el gobierno de los EE. UU. Dependa demasiado de los hogares estadounidenses para financiar su deuda? Yo nunca he. Pero, ¿con qué frecuencia ha escuchado alguna versión de la frase 'China es nuestro banquero'? Con demasiada frecuencia, diría yo.

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